La Scientologie définit un enjeu lors de l’élection du siège 2 du conseil municipal de Clearwater


CLEARWATER – Lors de la dernière élection du conseil municipal, les candidats se sont mis en quatre pour éviter d’utiliser le mot-s: Scientologie.

«L’un des plus gros problèmes pour faire avancer Clearwater est d’amener les gens à communiquer ouvertement et honnêtement», a déclaré Hoyt Hamilton, membre du conseil municipal, lors d’un forum électoral de 2018.

Lorsqu’on lui a demandé plus tard s’il faisait référence à l’Église de Scientologie et à sa nature secrète, Hamilton a confirmé qu’il l’était. En ne l’appelant pas directement, il «essayait de ne pas pousser l’ours».

Cela dure donc depuis des décennies à Clearwater. L’influence massive de la Scientologie sur le présent et l’avenir du centre-ville plane sur la ville comme un brouillard. Peu d’élus sont disposés à s’exprimer publiquement sur l’impact de l’église.

Tout a changé cette année.

Dans sa candidature pour le siège du conseil municipal 2, le critique de longue date de la scientologie, Mark Bunker, 63 ans, a publiquement discuté du plus grand propriétaire du centre-ville d’une manière qui n’a pas été vue depuis des décennies: comme son appel de campagne pour que la ville demande instamment à l’IRS de révoquer le statut d’exonération fiscale de la scientologie pour les présumés fraude et abus.

La plate-forme de Bunker pour aborder «le plus gros problème dont personne ne parlera» est venue définir la course pour le siège ouvert 2. Les quatre autres candidats ont répondu en expliquant comment ils envisageaient de traiter avec l’église.

Candidat au siège 2 du conseil municipal de Clearwater, Mark Bunker. [Mark Bunker]

Mais ils ont également essayé de pousser leurs plateformes au-delà de la Scientologie.

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Mike Mannino, 42 ans, propriétaire d’une entreprise d’événements sportifs, a plaidé pour la suppression de ce qu’il appelle des «formalités administratives» qui freinent le climat des affaires de la ville et pour solliciter davantage de commentaires des résidents sur le projet riverain du centre-ville d’Imagine Clearwater.

L’avocat Bruce Rector, 56 ans, insiste sur la nécessité d’un plan de transport régional et d’une vision fiscalement conservatrice.

Eliseo Santana, un superviseur retraité de l’entretien des communications de 61 ans au bureau du shérif du comté de Pinellas, a fait de ses priorités le logement abordable et l’attraction d’entreprises au centre-ville.

La créatrice de mode et propriétaire de bar Lina Teixeira, 50 ans, veut défendre le logement abordable et bâtir une économie locale forte.

Mais tous ont reconnu les préoccupations qu’ils ont entendues de la part des résidents au sujet de l’influence de la Scientologie sur le centre-ville.

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Entre 2017 et 2019, la Scientologie et les entreprises liées à l’église ont acheté 100 propriétés à distance de marche du front de mer du centre-ville. De nombreux bâtiments restent vacants et les terrains vides restent non développés. L’église n’a pas divulgué ses plans, le cas échéant, pour les avoirs.

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Mais on craint que l’église ne laisse intentionnellement le centre-ville stérile et sape Imagine Clearwater, le réaménagement du front de mer de 64 millions de dollars de la ville. Mannino a proposé d’imposer des frais de vacance aux propriétaires qui laissent des immeubles vacants. Il propose de vérifier les reçus de taxe professionnelle pour les adresses afin de s’assurer qu’elles ne sont «pas une coquille».

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« Nous sommes finalement obligés d’en parler et d’avoir ces conversations qui, franchement, auraient dû être discutées et ont eu lieu il y a 20 ans », a déclaré Mannino.

Michael « Mike » Mannino, candidat au siège 2 du conseil municipal de Clearwater. [Michael « Mike » Mannino]

Mannino dit qu’il est le candidat le mieux équipé pour aborder non seulement les propriétés foncières de la Scientologie, mais aussi d’autres questions comme la revitalisation de North Greenwood et la recherche d’un nouveau directeur de ville.

Il a déclaré avoir retardé sa candidature à un siège au conseil municipal en 2018 pour obtenir son diplôme de maîtrise en administration publique. Cela l’a préparé à courir en 2020.

« C’est l’élection d’un leadership fort qui a la capacité d’unir une ville fracturée », a déclaré Mannino, qui a déclaré lors d’un forum le 12 février qu’il n’était pas scientologue. «Vous devez élire un leadership qui peut influer sur le changement.»

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Teixeira a déclaré qu’elle aimerait que l’église soit transparente sur son plan décennal pour son campus du centre-ville. Elle dit également qu’elle est la candidate la mieux équipée en raison de sa «plate-forme basée sur les solutions» et qu’elle est une entrepreneure qui a investi dans la ville en ouvrant des commerces au centre-ville.

Lina Teixeira, candidate au siège 2 du conseil municipal de Clearwater. [Lina Teixeira]

En tant que président de la Downtown Clearwater Merchants Association, Teixeira a aidé les propriétaires d’entreprise à naviguer dans les codes des villes. Elle a fait part des inquiétudes des commerçants concernant le stationnement aux autorités de la ville. Et en mai 2018, Teixeira a ouvert le bar à vin Pour Yours sur Cleveland Street pour encourager d’autres propriétaires d’entreprises à tenter leur chance au centre-ville.

« Il n’y a aucune conjecture en ce qui me concerne », a-t-elle déclaré. «Comment va-t-elle faire? Eh bien, elle l’a déjà fait. « 

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Les soupçons sur l’influence de la Scientologie dans cette élection sont si forts que Teixeira a fait appel à Facebook le 28 janvier pour y répondre. Elle a posté une vidéo disant aux résidents qu’il y a des propriétaires d’entreprise comme elle qui ne sont pas des scientologues qui essaient de revitaliser le centre-ville par eux-mêmes – pas au profit de l’église.

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« Je ne suis pas scientologue », a déclaré Teixeira dans la vidéo. «Le fait que j’ai des affiches (de campagne) partout au centre-ville de Clearwater ne signifie pas que je suis endossé par l’église. Cela signifie simplement qu’en tant que président de l’association des commerçants, j’ai soutenu et représenté tous les commerçants et ils m’ont honoré de leur approbation. »

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Le porte-parole de la Scientologie, Ben Shaw, n’a pas répondu à une demande de commentaire pour cette histoire.

La question des vastes possessions de la Scientologie au centre-ville a été soulevée lors du forum électoral du 12 février, lorsque le modérateur Al Ruechel a interrogé les candidats sur l’impact d’avoir un si grand nombre de propriétés exonérées d’impôt au centre-ville.

Le recteur a dit qu’il y avait déjà eu beaucoup de discussions sur ce sujet, qu’il y avait d’autres problèmes concernant les résidents.

Bruce Rector, candidat au siège 2 du conseil municipal de Clearwater. [Bruce Rector]

«Quand je parle aux gens des quartiers de Clearwater, ils se soucient de leurs propres quartiers, de leurs rues et de leurs routes, ils se soucient des emplois, ils se soucient de l’éducation», a-t-il déclaré. «La première chose dont ils me parlent est la congestion du trafic, et c’est là que je veux concentrer notre argent et notre temps sur les impôts.»

Rector a présenté son expérience de 30 ans dans le leadership, notamment en tant que président de la Jeune Chambre Internationale, comme preuve qu’il peut construire un gouvernement municipal réactif, augmenter l’assiette fiscale et réduire le trafic.

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Lorsque Ruechel a posé des questions sur la perception selon laquelle la Scientologie décourage les résidents de vivre dans le centre-ville, Rector a d’abord tenu à expliquer qu’il était membre de l’église baptiste du Calvaire, et non scientologue.

Il a dit qu’il n’était pas disposé à « mener une guerre avec la Scientologie » pour son statut d’exonération fiscale qui gaspillerait l’argent des contribuables.

« Je suis tout pour m’assurer que la Scientologie n’a aucun contrôle sur le centre-ville de Clearwater ou Clearwater », a déclaré Rector. « Mais ne gaspillons pas l’argent des contribuables en essayant de supprimer une exemption fiscale que la ville de Clearwater n’a absolument aucun contrôle sur la suppression. »

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Le siège 2 est l’un des trois sièges du conseil municipal et des six questions référendaires sur le scrutin de cette année. Le 17 mars est le jour des élections.

Le plus de frictions dans cette course au conseil a eu lieu entre Bunker et Santana.

Lors d’un forum de candidats le 15 janvier, environ cinq membres du public ont commencé à chahuter Bunker lors de sa déclaration d’ouverture, criant qu’il était un «bigot» lorsqu’il a commencé à parler de l’impact de la Scientologie sur le centre-ville.

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L’un des chahuteurs était Van Farber, directeur de campagne de Santana. Farber a confirmé qu’il avait également apporté à Santana ce qu’il a qualifié de «recherche d’opposition» sur Bunker – une vieille injonction – au forum.

Eliseo Santana Jr., candidate au siège 2 du conseil municipal de Clearwater [Eliseo Santana Jr.]

Bunker a déjà travaillé avec le Lisa McPherson Trust, un organisme sans but lucratif créé au nom d’une femme décédée en 1995 alors qu’elle était sous la garde de l’église de Clearwater, pour lutter contre les fraudes et les abus présumés de la scientologie. En 2000, un juge du comté de Pinellas a prononcé une injonction contre Bunker et huit autres personnes, leur interdisant de s’approcher à moins de 10 pieds des scientologues.

Ensuite, Santana a dit au Tampa Bay Times qu’il ne s’attendait pas à ce que Farber participe au chahut ou lui apporte l’injonction. Comme ses collègues candidats, Santana a également déclaré qu’il n’était pas scientologue.

Mais Santana a déclaré qu’il s’opposait à ce qu’il appelle la «haine» dirigée contre l’église.

« Tant qu’il s’agit d’un type de conversation contradictoire, il ne peut y avoir de voie à suivre », a déclaré Santana. «Je ne suis pour ou contre personne. Je suis pour les citoyens de Clearwater. »

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La première candidature de Santana a été une candidature infructueuse de 2016 pour le Pinellas County School Board.

Ses problèmes financiers passés incluent une saisie de 2012, une faillite de 2013 et un jugement définitif contre lui en janvier pour 4 000 $ de dette de carte de crédit impayée. Santana a déclaré qu’il se débattait comme «des millions de personnes touchées par l’effondrement financier».

Bunker a déposé son bilan en 2018 en raison d’une dette médicale, qui, selon lui, lui permet de se connecter avec les électeurs «juste pour se débrouiller».

Quant aux allégations d’intolérance religieuse de Santana, Bunker a déclaré que son objectif est de tenir les dirigeants de la Scientologie responsables, et non d’attaquer les paroissiens individuellement.

En plus de plaider contre le statut d’exonération fiscale de la Scientologie, Bunker propose également de former la police de Clearwater aux politiques de la Scientologie qui interdisent de signaler les crimes aux forces de l’ordre, de renseigner le personnel de la ville sur l’histoire de la Scientologie et d’imposer des amendes quotidiennes sur les propriétés vacantes.

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