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DOVER – Les membres du public ont saisi des tasses de café alors que la faible lumière du soleil d’avant la tempête brillait à travers les hautes fenêtres de la mairie.

Malgré un court préavis et l’heure de la réunion tôt le samedi, plus de 20 personnes sont venues de villes telles que Dummerston, Newfane, Wilmington, Stratton et Townshend pour discuter d’un rapport sur le financement de l’éducation.

Selon les recommandations du rapport de 150 pages sur les facteurs de pondération des élèves, publié le 24 décembre 2019 par le secrétaire à l’Éducation, Daniel M. French, l’État doit ajuster la façon dont il calcule le coût de l’éducation des élèves.

Parmi ses conclusions: la formule de financement de l’éducation du Vermont a conduit à des inégalités pour certains des enfants vulnérables de l’État.

« Notre système de financement est inconstitutionnel », a déclaré la représentante Laura Sibilia, I-Dover, au public. « Je cherche des gens pour faire valoir la justice [to the Legislature]. « 

Les calculs de pondération en question font partie du système de financement de l’éducation de l’État, communément appelé loi 60.

La législation est entrée en vigueur en 1997 après que la Cour suprême de l’État a statué en Brigham v. État que le système de financement de l’éducation du Vermont était «constitutionnellement déficient» car il refusait aux étudiants l’égalité d’accès aux possibilités d’éducation.

À l’époque, la majeure partie du financement des écoles provenait des impôts fonciers locaux. Les villes plus riches pourraient se permettre une programmation plus robuste. Les villes pauvres ne pouvaient pas.

La loi 60 visait à remédier à ces lacunes grâce à une formule de financement à l’échelle de l’État.

Malheureusement, il semble que la formule avait des défauts.

L’un des défauts mentionnés dans le rapport était que certains des poids utilisés pour déterminer les coûts liés aux besoins des élèves – comme l’anglais comme langue seconde – étaient antérieurs à la loi 60 et manquaient de rigueur scientifique.

Le représentant John Gannon, D-Wilmington, a déclaré qu’il souhaitait que l’Assemblée législative se prononce sur le rapport cette session. Pourtant, la mise en œuvre des changements pourrait s’avérer difficile, a-t-il reconnu.

« La partie difficile est de savoir qui gagne et qui perd et qui comprend ce qui se passe », a-t-il déclaré.

Sibilia a déclaré qu’en lisant l’étude, qui a coûté environ 300 000 $, elle a ressenti un profond soulagement d’avoir enfin un rapport basé sur des données analysant la formule de financement de l’État.

Elle a dit qu’elle croyait que tous les Vermontois étaient responsables de fournir des opportunités éducatives équitables à tous les étudiants. Elle a également demandé dans quelle mesure la formule de financement de l’État reflète les réalités économiques de l’éducation des élèves vulnérables.

« La bonne nouvelle est que nous avions raison », a déclaré Sibilia au public. «La mauvaise nouvelle, c’est que nos enfants ont vraiment été blessés au cours des deux dernières décennies.»

Poids et mesures

L’AOE a passé un contrat avec des chercheurs de l’Université du Vermont, de l’Université Rutgers et des American Institutes for Research, qui ont constaté que les poids actuels de l’État «sont loin de s’ajuster de manière appropriée au coût» de l’éducation des étudiants qui sont classés comme économiquement défavorisés et anglais apprenants de langues (ELL).

Le Vermont ajuste le nombre réel de la population étudiante dans chaque ville en fonction de ces facteurs. Le résultat est ce que l’État appelle le «nombre d’élèves égalisé», qui, en théorie, utilise ces ajustements, ou «pondérations», pour amplifier le nombre d’élèves afin d’acheminer des fonds supplémentaires vers les villes et les districts qui éduquent les populations vulnérables.

Certains des poids utilisés pour calculer le nombre d’élèves égalisés d’un district scolaire – qui tient ensuite compte des dépenses par élève du district scolaire – sont antérieurs à la loi 60. Les chercheurs ont noté qu’ils ne trouvaient aucune donnée empirique sur la façon dont les poids de longue date avaient été calculés.

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Le rapport recommandait d’ajuster la formule de l’État pour mieux refléter le coût de l’éducation des élèves pauvres et ELL. Les chercheurs ont également recommandé de remplacer potentiellement la subvention actuelle pour les petites écoles de l’État par des pondérations qui tiennent compte de la taille de l’école et de la densité de la population.

Une troisième recommandation consistait à modifier le poids de l’école secondaire de l’État pour y inclure des ajustements aux niveaux intermédiaire et secondaire. Cela pourrait «mieux aligner» le poids sur la politique éducative actuelle, ont indiqué les chercheurs.

Ils ont également présenté différents modèles sur la façon de financer les services d’éducation spécialisée, tels que l’octroi d’une subvention globale unique.

À la suite de la présentation de leur rapport à l’Assemblée législative, des chercheurs ont fait des présentations plus tôt ce mois-ci aux comités de l’éducation du Sénat, de l’éducation à la Chambre et des voies et moyens de la Chambre.

La représentante Carolyn Partridge, D-Windham, qui a siégé au conseil de la Windham Elementary School, a noté que le système actuel signifie que les petites villes avec des taux de pauvreté élevés « sont en panne depuis 20 ans », a-t-elle déclaré. « Et leurs impôts étaient potentiellement plus élevés. »

Elle espère que le législateur va de l’avant avec les recommandations du rapport.

Le représentant Kelly Pajala, I-Londonderry, représente des villes aux circonstances diverses. Par exemple, Stratton ne gère pas d’école et propose plutôt un choix d’école aux élèves de toutes les classes.

Les recommandations du rapport affecteront chaque communauté scolaire différemment, a déclaré Pajala.

En ce qui concerne les craintes que le système de financement actuel soit « injuste ou inconstitutionnel », a déclaré Pajala, « je n’ai pas à en être convaincu ».

«Un jeu à somme nulle»

L’ancienne représentante d’État Ann Manwaring de Wilmington a également assisté à la réunion.

Manwaring a passé de nombreuses années à remettre en question la mécanique mathématique de la loi 60. À son avis, la formule de l’État ne reflète pas les défis auxquels sont confrontées les écoles des communautés les plus pauvres.

Avec les données contenues dans le nouveau rapport, « Nous avons enfin un ensemble de connaissances crédibles et substantielles dans lequel nous pouvons agir pour remédier aux résultats inéquitables de notre système actuel de financement de l’éducation qui a abouti à des résultats inéquitables pour tous les élèves », a-t-elle déclaré.

Pour les contribuables, le système de financement a également été injuste, a-t-elle déclaré.

De nombreuses collectivités ont payé en trop selon la formule de financement et ont reçu moins de possibilités pour leurs étudiants. Pendant ce temps, d’autres communautés ont sous-payé et ont reçu plus d’opportunités.

Malgré la tentative de la loi 60 d’augmenter l’équité en matière d’éducation, selon Sibilia, le système actuel favorise les communautés qui peuvent réaliser des économies d’échelle plus élevées et qui ont des coûts plus faibles en général.

Le résultat inattendu? Les communautés qui ont une plus grande population scolaire et ont tendance à être plus riches ont bénéficié de la formule de financement de la loi 60, a déclaré Sibilia.

Pendant ce temps, les communautés qui ont tendance à avoir des coûts plus élevés (tels que des taux de pauvreté plus élevés), qui sont plus rurales ou qui sont petites n’ont « pas pu accéder à des ressources adéquates pour leurs étudiants », a-t-elle déclaré.

Et il y a une ironie dans cette situation.

Selon le rapport, les élèves issus de milieux économiquement défavorisés reçoivent un meilleur soutien et obtiennent de meilleurs résultats scolaires dans les petites écoles – souvent rurales – que dans les grandes écoles.

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Les pondérations ajustées recommandées dans le rapport pourraient aider à accroître la capacité d’imposition des collectivités au service des étudiants confrontés à des défis tels que la pauvreté.

En appliquant leurs poids recommandés aux budgets des écoles en utilisant les données de 2018, les chercheurs ont mesuré la conséquence de ces recommandations sur les taux d’imposition.

Les grandes villes riches sont susceptibles de ressentir un impact fiscal, a déclaré Sibilia.

Mais selon le rapport, la plupart des communautés du comté de Windham verraient cependant une baisse significative de leur taux d’imposition scolaire.

Par exemple, le taux d’imposition d’Athènes pourrait baisser de 37 cents par 100 $ de valeur imposable. Les autres taux d’imposition qui pourraient diminuer sont Guilford (13 cents), Halifax (14 cents), la Jamaïque (40 cents) et Readsboro (47 cents).

D’autres villes historiquement considérées comme de riches «villes aurifères» en vertu de la loi 60 – comme Dover, Wilmington et Whitingham – verraient leurs impôts rester les mêmes ou augmenter de quelques centimes.

Brattleboro et Rockingham, bien que par rapport à d’autres villes du comté de Windham, soient plus urbaines, pourraient également voir leurs impôts baisser en raison du nombre d’étudiants vivant dans la pauvreté.

Stratton (62 cents) et Westminster (27 cents) sont deux collectivités qui pourraient connaître une augmentation d’impôt.

Sibilia et Gannon ont averti l’auditoire que, sur le plan fiscal, les pondérations ajustées sont un «jeu à somme nulle».

Les nouveaux poids n’amasseront pas plus d’argent à travers l’État, ont averti les deux législateurs; au lieu de cela, ils redistribueront où l’argent est dépensé.

Sibilia a déclaré avoir entendu le rapport rejeté comme un simple transfert de coûts et un changement de «gagnants et perdants».

«Il y a des gagnants et des perdants en ce moment», a-t-elle répondu, notant qu’en ce moment, les étudiants qui perdent des opportunités sont ceux qui ont le plus besoin de soutien.

Elle a poursuivi en disant qu’en plus de leurs défis, [students in these circumstances] n’ont pas besoin d’être lésés sur leur éducation publique. »

Cependant, une fois les changements effectués, la responsabilité incombera aux contribuables.

Sibilia a dit qu’elle craignait que si les villes qui ont historiquement payé trop d’impôts reçoivent une réduction d’impôt, elles utiliseront cette réduction pour réduire les taxes scolaires.

Bien que cela semble contre-intuitif, les collectivités qui reçoivent une réduction d’impôt grâce aux poids ajustés auront également une plus grande capacité à dépenser plus pour leurs écoles.

Selon Sibilia, les poids ajustés augmenteront le nombre d’élèves égalisés de l’école. Par conséquent, les écoles auront plus de capacité à dépenser plus d’argent par élève avant d’atteindre le seuil de dépenses de l’Acte 60.

Sibilia a voulu rappeler aux communautés tentées d’empocher les économies que «leurs étudiants se sont vu refuser un accès équitable aux ressources en raison de la capacité fiscale de leur ville».

Prendre la parole

«S’il vous plaît, les gens, nous avons besoin de votre aide», a déclaré Sibilia.

Les législateurs ont demandé aux membres du public de contacter leurs représentants ainsi que les membres des comités du Sénat et de la Chambre sur l’éducation et les voies et moyens. Ils ont également demandé aux gens de témoigner et de partager leurs histoires personnelles avec les législateurs.

Gannon, Pajala, Partridge et Sibilia ont soumis quatre projets de loi «abrégés» à l’Assemblée législative pour examen.

Selon les législateurs, les projets de loi abrégés se concentrent davantage sur des idées ou des études que sur la création d’une législation pleinement formée.

Les factures abrégées comprennent:

• Gel des modifications à la formule de financement de la taxe scolaire jusqu’à ce que l’Assemblée législative ait donné suite aux recommandations du rapport sur les facteurs de pondération des élèves.

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• Ajouter un poids de pauvreté, un poids d’étudiant de densité de population et un poids de nécessité géographique à la formule utilisée pour calculer les élèves égalisés, facteurs recommandés dans le rapport.

• Exiger que l’Agence de l’éducation procède à un «examen rétrospectif» des données de 2000 à 2018 et «identifie les coûts des résultats des élèves liés au financement inadéquat par le biais du poids des élèves inéquitable et inadéquat».

• Exiger que l’AOE ou le bureau fiscal conjoint calcule la «sous-surtaxe et surtaxe cumulative» résultant de la pondération égale des élèves par élève de 2000 à 2018.

Selon les législateurs, le calendrier pour l’adoption des projets de loi liés à l’étude de pondération est serré, mais pas impossible. Cela dépend beaucoup des comités qui examinent l’étude, ont-ils déclaré.

Sibilia a déclaré que le président du Comité sénatorial de l’éducation, le sénateur Philip Baruth, D / P-Chittenden, a montré son soutien au rapport.

« Si l’Assemblée législative n’agit pas cette année, je pense que vos villes devraient embaucher des avocats et poursuivre ou faire tout ce que vous pouvez parce que je pense que c’est inconstitutionnel », a déclaré Sibilia aux participants.

Gannon, qui est également avocat, a accepté.

Le système actuel fait «une injustice aux écoles rurales», a-t-il dit, ajoutant que le financement de l’éducation spéciale fait également partie de l’équation.

L’une des idées pour changer la façon dont l’État finance l’éducation spéciale est de fournir un montant forfaitaire sous la forme d’une subvention globale. Gannon pense que cette approche est «fausse».

Secouant la tête, il a déclaré qu’il ne voterait plus pour une nouvelle loi sur l’éducation censée économiser de l’argent.

« Je suis fatigué de ça », a-t-il déclaré.

Sibilia a reconnu que la législation sur l’éducation «est difficile» car elle implique les enfants, les écoles et les taxes – tout ce qui préoccupe profondément les Vermontois.

Elle a déclaré à l’auditoire qu’elle avait discuté de l’étude et de ses implications avec de nombreux législateurs – et a ajouté qu’elle avait clairement indiqué qu’elle allait « faire monter la poussière » en ajustant la formule de financement de l’éducation.

Le financement de l’éducation est resté un sujet brûlant et frustrant dans de nombreuses villes du comté de Windham depuis le début de la loi 60 il y a plus de deux décennies.

La frustration que ressentent les résidents depuis 1997 – principalement le sentiment de déconnexion entre ce qu’ils paient des taxes scolaires et ce que leurs étudiants reçoivent en termes de possibilités d’éducation – s’est répercutée dans le débat public.

« Je vous en supplie, envisagez de témoigner », a déclaré Sibilia. « Vous ne pouvez pas imaginer le pouvoir des voix informées des Vermonters. »

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