Le Nebraska pourrait taxer les services d’escorte pour frapper les trafiquants d’êtres humains


LINCOLN, Neb.

Un législateur de l’État qui s’est battu pendant des années pour restreindre la traite des êtres humains au Nebraska essaie maintenant de frapper les trafiquants dans le portefeuille avec une proposition de taxe de vente sur les services de rencontres et d’escorte.

Le projet de loi présenté la semaine dernière éliminerait une exonération de la taxe de vente pour les services, qui incluent les sites de rencontres légitimes ainsi que les entreprises qui servent de façade à la prostitution et à la traite des êtres humains. L’argent généré par la taxe irait dans un fonds d’État existant pour aider à payer le logement, la thérapie, les soins de santé et d’autres services pour les survivants de la traite des êtres humains.

La commanditaire de la mesure a déclaré avoir été informée de l’allégement fiscal l’année dernière et a été choquée que les services d’escorte le reçoivent, étant donné les efforts pluriannuels de la législature pour lutter contre la traite des êtres humains.

« Cela semble être une évidence », a déclaré la sénatrice Patty Pansing Brooks, de Lincoln. La législature «a été très favorable aux lois qui protègent les victimes de la traite des êtres humains, et j’ai pensé que ce serait une merveilleuse façon de le montrer.»

L’exonération fiscale pour les services d’escorte existe depuis des décennies et ses origines ne sont pas claires. Un assistant de Pansing Brooks a déclaré qu’il semblait que les services d’escorte n’étaient pas tenus de payer les taxes du Nebraska parce que les législateurs n’avaient jamais pris la peine d’en imposer une à l’industrie.

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Le Nebraska taxe généralement les produits qui sont vendus, mais ne taxe pas les services, bien qu’il existe des dizaines d’exceptions inscrites dans la loi de l’État, selon le département d’État du Revenu.

Le département ne décompose pas le montant exact des revenus que l’État renonce en raison de l’exemption, a déclaré Lydia Brasch, une porte-parole de l’agence. Les services d’escorte et de rencontres sont regroupés dans une catégorie plus large de «services personnels» qui coûte à l’État environ 1 million de dollars par an en revenus perdus, mais comprend également des services tels que le cirage de chaussures, l’organisation de mariages et la caution.

Même si se débarrasser de l’exemption ne générerait pas beaucoup de revenus, Pansing Brooks a déclaré que la taxe pourrait devenir «une flèche de plus dans le carquois» des procureurs pour porter des accusations contre les trafiquants d’êtres humains lorsqu’ils ne peuvent pas prouver un crime plus grave mais peuvent montrer un défaut de paiement de la taxe. Elle a souligné le cas d’Al Capone, le tristement célèbre gangster de Chicago de l’époque de la prohibition qui a été emprisonné pour évasion fiscale.

Le projet de loi pourrait cependant faire face à une résistance de la part des conservateurs qui ont promis de lutter contre toute augmentation potentielle des impôts. Le gouverneur Pete Ricketts, qui a précédemment soutenu les efforts visant à mettre un terme à la traite des êtres humains, a réitéré la semaine dernière qu’il s’opposerait à toute mesure qui augmenterait les impôts.

Interrogé pour savoir si le gouverneur a pris position sur le projet de loi de Pansing Brooks, le porte-parole de Ricketts, Taylor Gage, a déclaré: «Le bureau du gouverneur ne commente pas les projets de loi au début du processus législatif. Le gouverneur n’a présenté aucune augmentation d’impôt comme l’un des principes de son budget. »

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Une porte-parole du procureur général, Doug Peterson, défenseur de premier plan de la lutte de l’État contre la traite des êtres humains, n’a pas répondu à une demande de commentaires envoyée par courrier électronique. Pansing Brooks a déclaré qu’elle avait parlé avec des avocats du bureau du procureur général et ne pensait pas qu’ils prendraient publiquement position sur son projet de loi.

Les législateurs pourraient débattre d’un projet de loi connexe dès mardi, à leur retour au Capitole. La mesure prise par le sénateur Lou Ann Linehan, d’Omaha, créerait un programme de subventions compétitif pour les groupes qui fournissent des services aux victimes de la traite des êtres humains, mais l’argent ne serait pas disponible jusqu’à ce que des sources gouvernementales ou privées interviennent pour le financer.

Le Nebraska a promulgué une série de lois depuis 2006 pour augmenter les sanctions infligées aux trafiquants, encourager les victimes à travailler avec les forces de l’ordre et dispenser une formation spéciale aux personnes susceptibles de rencontrer des victimes, telles que les travailleurs des hôtels et des camions.

Mais l’État a encore du travail à faire pour s’assurer que les victimes de la traite des êtres humains reçoivent les services dont elles ont besoin pour éviter de retomber dans une vie de prostitution, a déclaré Tiffany Seibert Joekel, directrice de la recherche et des politiques pour le Fonds des femmes d’Omaha. Joekel a déclaré que les services sont également importants car ils peuvent encourager les victimes à travailler avec les forces de l’ordre pour poursuivre leurs trafiquants.

«Nous espérons que des fonds seront mis à disposition, et comme il y a de l’argent disponible au cours de cette session législative, nous pensons que le soutien aux survivants de la traite des êtres humains devrait être une priorité», a-t-elle déclaré.

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